After Twenty Five Years

ajith Fernando’s Talk at the Sponsors’ Reception on 14th July 2001 at the Kollupitiya Methodist Church I am so happy to celebrate my 25 years in YFC at the church where I grew up and where exactly 25 years ago I was inducted to my job. It is a surprising thing that one with so many weaknesses could have survived for 25 years at this job. I am an indecisive leader who finds it very hard to make decisions I am a terrible supervisor of details. I find it very difficult to scold people. I am a bad organiser of programmes. It takes me a long time to accept that someone is deceiving me. And that is a serious thing because I operate on trust in my relationships with staff. And how many, many mistakes I have made over the years! How could I have survived for so long? I think there are two chief reasons: Firstly, All CHRISTIAN ministry is only because of God’s mercy.  Paul often says that his ministry is because of the mercy of God (2 Cor. 4:1; 1 Tim. 1:12-16). We are not qualified to serve God. But he uses us, despite our weaknesses, so that all the glory goes to him (2 Cor. 4:7). This is why we will not have appreciations at this programme. My surviving so long is an act of sheer mercy, and all the glory must go to God. But let me say that it has not been easy. There have been few days in the past 25 years that I have gone to bed at total ease about our ministry. It seems that we always have a fairly serious crisis to face. At least once a month we have something very serious that we encounter. Like Paul I can say: “I face daily the pressure of my concern for all the churches. Who is weak, and I do not feel weak? Who is led into sin, and I do not inwardly burn?” (2 Cor. 10:28-29). Also I am constantly aware of the fact that we could have done so much more for the kingdom. God has been so gracious to us. We should have led to Christ many more people in many more places. But despite our problems and failures we have survived, and that is because of God’s mercy.  SECONDLY, THE LORD GAVE ME SUCH A WONDERFUL TEAM TO WORK WITH  This was my first real job! In USA I had worked for four months as a youth worker in a church, and done part-time music ministry in two churches. But this was my first full-time job. And I came back to lead a capable team of veteran staff. But the team made up for my weaknesses. Actually they propped me up and compensated for my weaknesses. Of course, Sam Sherrard had laid a solid foundation with important biblical principles, which we have I hope never left. With that foundation I had something solid to work with. Brian Blacker had acted as National Director for two years, and there were some volunteers who felt that he and not me should have been the leader. But he prepared for my arrival in such an affirming way. He kept telling the volunteers about me and when I came he just propped me up with his love, support and godly wisdom. Recently when I was teaching our staff I said that in a real fellowship there must be fights. Otherwise people don’t bring up their problems, and they end up angry with the others. In that same talk I said that all these years I never had a fight with Brian. So the staff said that I must be very angry with Brian! I had to modify my teaching to say that there are some people you can’t fight with even if you try! Suri Williams and Richard Brohier brought a godly wisdom and stability in their own special ways. This really helped overcome some of my folly. I thank God that I still have Suri to give of his wisdom to me, though he is not on staff. And Richard continues to be one of my closest friends. Tony Senewiratne, I believe, is the most brilliant intellect we have had on staff while I have been director. His way out ideas helped keep YFC on the cutting edge. Then there were those wonderful younger staff workers: Kumar Abraham, Noel Berman, Faith Berman and Adrian de Visser. Now most of these people don’t work with us—and that is something to expect in a youth ministry. But they remain our close friends and support our work in any way they can. Some of them are Board members of YFC. But God has raised up a new generation of leaders who are distinguishing themselves in this ministry. They have more than compensated for those who have left, as our work is so much larger now than then. You have seen some of them today. Mayukha Perera heads our English work and has a huge load on the Administrative side. Robert Silva leads our Sinhala work and has the same visionary ambition that Adrian de Visser has. Ravnel Chandrasekera is our office manager and is the practical one in our team. Satchithanandakumar has lead the Tamil work and experienced an amazing growth over the past few years. He has a wonderful group of leaders who work under his supervision: Jeyaraj in Avissawela, Jegaraj Fernando in the schools, Ithayan Allagekoon in Jaffna and Leonard  Fernando in Vavuniya. Satchi also acts as national director when I am away. Our regular Jaffna leader Hariharan is studying in Singapore. The work in Mannar is lead by Subendran. Both these ministries have seen remarkable growth in the past few years. Rajeevan has just completed his MA in youth ministry in Canada and will come next month to lead our work in Batticaloa. We are really proud of the team of staff that Chandran Williams has developed for the Y-gro work. I am sorry that Chandran cannot give so much time to YFC. It was he who developed the administrative structure  we have in YFC today. But he is doing great work through YFC, so we praise God. There is one thing that has not changed all these years. That is our Board Chairman Bala. How he has stood with me in my tough times and my times of joy. He has been my encourager and advisor, and above all my friend. The Board of YFC consists of people who were YFC clubbers in their youth. And I cannot adequately tell you how much I owe them. They have helped me avoid so many foolish mistakes. Sometimes I get mad at them, especially when they don’t allow me to use the money I have earned for YFC through my books and lectures in ways that I want to. But that way I have been rescued from many foolish decisions. But how grateful I am to have this group that monitors our spending! YFC has also given me some wonderful staff to work with me. I have been blessed by a great group of secretaries over the years. In the 25 years I have had five secretaries and all of them have been very special to me, and I have great joy and thanks to God when I remember them. And in the past 10 years or so, I have had an assistant to help me with personal things. First I had Pandian and then Timothy. They have virtually become members of my family.  I think the happiest thing for me over the years has been the privilege of discipling a few young staff. I think that is one of the things that has kept me fresh in ministry. But the most important team member I have had is my wife Nelun. I married her five months after taking on this job. She has been my best friend and my closest advisor. I like to think of her as my “shock absorber.” When I face a crisis, the first thing I want to do, after praying about it, is to tell Nelun! Sometimes that means taking a phone call from another country. My burdens would have been so much heavier if she was not there to bear them with me. I think when we go to heaven we will find that there is a greater place for our wives that for us because of the great work that they have done. And having children who are committed to YFC and to evangelism has also been a real boost to me. Nelun’s primary ministry has been at our church, not in YFC. For me that has worked well. Sometimes when there is a crisis and the leader is under fire. At such times the body needs to be free to express their disappointment in the leader. But if the leader’s spouse is around they don’t feel free to do this. This could result in people keeping anger and resentment within. And that can destroy community life. My parents also fully supported my decision to join YFC. My lecturers in Seminary thought I was making a mistake. Most parents are not happy when a child wants to join YFC. But not my parents. Now let me say some things about some of the convictions that we hold strongly to as a ministry.   FELLOWSHIP  It would be clear from what I have said about team ministry that fellowship is very important to us. Yet this is something that we can never take for granted. Paul said, “Make every effort to keep the unity of the Spirit through the bond of peace” (Eph. 4:3). The verb there suggests that this is hard work and also urgent work. I can testify to this. I think that the most absorbing challenge I have had these 25 years has been to keep our team united. Unity problems have to be faced squarely. There will be debates and battles. Those are painful to go through. But without these, people will keep their anger inside and there will not be real unity. In fact the anger will explode someday, and then the results will be quite drastic. I think this is why there are so many splits in churches today. We have to learn to urgently deal with unity problems the moment they arise. The levels of fellowship have had to change as the ministry gets bigger. We’ve had to make all sorts of changes to accommodate this growth. While we have tried to maintain some unity within the whole movement. What we have tried to do is to ensure that there is unity and accountability within the different divisions of YFC. And we have also tried to ensure that the leaders live in fellowship with each other. Ensuring this is one of the leaders primary tasks. WALKING IN THE LIGHT  A key to fellowship is walking in the light. We have worked hard to have “walking in the light” as the key to our community life. 1 John 1:7 says that when we walk in the light we have fellowship with one another. Whenever I go to a YFC centre I usually remind the staff and volunteers that there is one type of person we cannot have in YFC.  That is the person who is not truthful, who tells lies.…

2010 Dec Son Asiri’s Wedding

1st December 2010 Dear friends, Many of you have asked about our son Asiri’s and Cheryl’s wedding, and I was waiting for some photos to send with the report. I got them today. Asiri has reduced the size of four of the photos a lot, so that you would not have problems when downloading them. It was a lovely wedding. It has been raining really heavily in the evenings for several weeks, but on that day we had clear skies. I believe the service brought honour to Christ in exalting the love of God and many who do not know Christ said what a blessing it was. The couple had chosen readings and hymns and songs that proclaimed the saving love of Christ. I was able to finally prepare my wedding sermon after discarding about three drafts! I spoke on how the love of Christ brings joy to our homes. This, to me, is one of the most exciting things about the Christian lifestyle. (Did you know that when newly married men are exempted from military service for a year, the reason given in Deuteronomy 24:5 is that they should stay at home to make his wives happy? This is a wonderful goal for a married man to have in life. Considering that Christians are to make love their aim–1 Cor. 14:1–and that our wives are the closest relationship and responsibility we have, I would say it is a very biblical ambition. But the bi-product of such an ambition is a happy home—the greatest wealth a home could have). Cheryl is a jewellery designer by profession, and she designed all the ladies clothes including her own dress. We thought they were beautiful. They reflected Cheryl’s commitment to simple beauty—a theme I am very excited about, considering all the inequality in this world. I would love for creative Christians like designers and architects to devote themselves to designing things that are beautiful and affordable to the poor. This could be a new frontier in innovation for Christian professionals! Cheryl is presently an art teacher in a school in Colombo, and she will move to Kandy in the mountains at the end of the school term next week. Asiri is working there for YFC seeking to reach westernised youth. Cheryl has been travelling up to Kandy weekly for several months, even during Asiri’s stay in USA, to help out with this work. Rejoicing in him, Ajith