Difficult Days Facing Western Christians

I have just read an article about the growth of the church in China. Amazingly a key factor in this growth was the terrible Communist repression of Christians and the inability of Christians to get help from outside. The sovereign God used this to superintend one of the most amazing spurts of the growth in the history of the church. And now, according to this article, Chinese Christians are having huge dreams about missionary involvement (Brian Stiller, “Unintended Consequences,” https://dispatchesfrombrian.com/2016/10/10/unintended-consequences/).   This makes me think of the church in the west. I visited western nations for ministry three times this year. We are seeing a rapid rejection of the Christian values which contributed so much towards making the west great. Laws are being enacted that are inimical to the Christian way of life. Christians fear that there is more of this to come. Yet the Lord is still in control of history. My prayer is that out of all this loss of “influence” the church will grow deep and learn to live by theological convictions in a hostile world. Facing hostility is normal for Christianity. This theological grounding will help the church to thrive without looking for support to government power which in history has resulted in the church becoming arrogant, corrupt and selfish. Christian spirituality is cruciform (cross shaped) and its power is unleashed most when we are weak. In this age when people worship power this is one of the most countercultural things about Christianity. Great Christians emerge out of a life of hardship and opposition. Perhaps the depth coming out of the pain would open the door for a genuine revival which is so needed both in the west and the east. I pray for genuine revival in the west. I pray that, without panicking, Christians would pray for revival, teach the Word faithfully, and engage in deep and penitent pursuit of holiness. These usually serve to create an environment upon which the Spirit moves in revival.

Subendran: a Good Man

A sermon preached by Ajith Fernando at the funeral of his friend and colleague Sebamalai Calistus Subendran on 9th October 2016 at the Youth for Christ Centre in Mannar. Acts 11:24 Sebamalai Calistus Subendran was 17 years younger to me, but we were very close friends. He wasn’t at an age when people start preparing for their death. But I am at that age. So I have been thinking about my funeral. I had planned to have Subendran to speak at my funeral; and now I have the sad task of preaching at his! When I think of Subedran, I think of Barnabas the encourager. He was a person who had a wonderful ministry of encouraging others. Our reading today (Acts 11:19-24) described how Barnabas encouraged the church in Antioch. Verse 24 of Acts 11 describes the qualifications he had for being an encourager: “…for he was a good man, full of the Holy Spirit and of faith.” I want to speak about how Sube exemplified the three features of an encourager described in this verse.   A GOOD MAN When I gave people in the Youth for Christ family the news that Sube had died, the common response I got was one of weeping. One brother in the Philippines did not respond to my message for over an hour saying he was crying and could not reply. When our Youth for Christ National Director Leonard Fernando, who is abroad at present, called me on hearing the news, he could not speak because he was crying. Why such a reaction? Sube was a good man. Our former Youth for Christ colleague Richard Brohier wrote from Australia to say that Sube should have been named Nathaniel, who was described by Jesus as a person with no deceit (John 1:47). Good people are people of integrity who sincerely seek to follow the right principles and genuinely act for the welfare of others without personal agendas. Often when we hear someone say something, we think, “What is he really trying to get at? What is the real motive behind his words?” Today we see so much lying, so much hurting people in order to get ones agenda fulfilled, so much politicking, and so much selfishness! We find it difficult to trust people and what they say and do. But we could trust Sube. This is such a rare quality today, and how urgently we need people like this in Sri Lanka! This is why Sube was made Policy Director in Youth for Christ, Sri Lanka. He had a sharp mind, and an honest character, and he had a thorough grasp of our ethos. We felt he was the best person to set up the policies which are good for our organisation and its people. He was not a public figure; he was quiet and soft-spoken. Yet, he played a key role in YFC. Everybody trusted him, and because of that he became one of the most influential leaders in YFC. He helped bring stability to our movement, especially after I stepped down from the leadership over five years ago. I knew that Sube’s gracious and wise spirit will help the movement to go through uncertain and difficult times. I knew that our new leader Leonard had a person he could lean on for guidance and strength. Yet today most people think that following principles fully is a task that is neither possible nor worthwhile. So we find people compromising for short term gain. Not Sube! How could he steadfastly stick to his principles? This brings us to another quality about Barnabas. He was “a good man” because he was “full of …faith.”   FULL OF FAITH Subendran committed his life to Christ as a young man and he experienced the amazing change God made in his life. He entered into a relationship with God and followed him as the Lord of his life. He began to study the Word of God diligently. And he sought to practice what he learned. Everything he did came out of faith in God and his ways as given in the Word. In this way he was a true Methodist who had a sound mind and a warm heart. Sube knew that there is no use lying because he believed God will honour those who tell the truth. He was not afraid to tell the truth and fight for it because he believed truth was worth fighting for. He was always forthright in speaking against wrong. He did it because he believed in the truth; not because of a personal agenda he had. But he always did this with grace. He never resorted to insulting those who opposed him because he believed there was no need to do so. That was not God’s way of battling for the truth. He believed there was no need to cut others to push forward his agenda because we do not use Satan’s methods to fight God’s battles. Whatever the situation, he was always polite, and he always treated people with respect. His conviction about the faith was so strong that he yearned to tell others about it. So he talked about Jesus with whoever would listen, so that they too could experience the salvation he knew. He often told me of conversations about Christ that he had in the bus while making his long Mannar-Colombo bus journeys. So Sube believed God and his Word and realised that it was worth paying the price to follow it. That’s why he was a good man.   FULL OF THE HOLY SPIRIT Our verse says one more thing about Barnabas: he was a man “full of the Holy Spirit.” When we believe in Jesus and entrust ourselves to him, he comes and lives in us as the Holy Spirit. As we give him room he fills us and we become more and more like him. Our life begins to exhibit the fruit of the Spirit. This was another great Methodist emphasis. The fullness of the Holy Spirit was equated with holiness of life. We saw this in Sube. He was an encouragement to others in their walk with God because he was like Jesus in the way he behaved. One of the best evidences of the fullness of the Spirit is when we respond to hurt the way Christ did. Jesus forgave those who killed him; and those who are filled with the Spirit of Christ also forgive those who hurt them. Let me give one example of this from Sube’s life. Sube was probably the most theologically astute person on our staff. He was known for his deep, rich and innovative Bible teaching. Someone giving a tribute at the funeral said that Mannar was a district where the church generally received help from outside. But with Sube’s teaching ministry throughout the country, this was reversed, and Mannar began to contribute to the life of the wider church in Sri Lanka. He would like to keep up with theological trends and would sometimes ask me to get him some significant theological books. But Sube did not have a theological degree. He went to India for theological studies, but because of a serious need in YFC Mannar, we asked him to come back a few months before he completed his studies. He came back and helped to bring the ministry into a healthy position which we see even today. With marriage and parenthood he was never able to go to and complete his degree. I always felt that we had wronged Sube. But he never complained. He never seemed to blame us. He took this as something God allowed, and therefore he did not think there was a need to blame anyone. Yet we were keen to help him get his degree. About twenty years later we were able to find a way. The Association for Theological Education by Extension agreed to accept a lot of his credits. He would need to do seven more courses with a tutor using their curriculum and they said they would award him his degree, if he succeeded in those courses. I tutored him over a period of two to three years and we completed six of the seven courses. What a rich experience this was. It was one of the happiest experiences I have had in my forty years of ministry with Youth for Christ. There are few joys on earth that can match that of studying the things of God with a saint. He had only one more course to complete. But he died before that. He missed the honour. But what is that in comparison to the greatest honour that he has received? Listen to what Paul says at the end of his life: I have fought the good fight, I have finished the race, I have kept the faith. Henceforth there is laid up for me the crown of righteousness, which the Lord, the righteous judge, will award to me on that Day, and not only to me but also to all who have loved his appearing. 2 Timothy 4:7-8 The greatest day in the life of those who know Jesus is the day they die! Because Jesus died and rose from the dead, they don’t need to die eternally. Their sins are all forgiven. They’re on their way to heaven. Then they will see how worthwhile it was to live in obedience to Christ. Subendran has received the greatest honour anyone could get: a crown of righteousness. His great services have received their real reward.   CONCLUSION…

Paul’s Request For Prayer For Himself

Written in 2009   Dear friends, A few days ago, during my devotions, I departed for a day from my usual Bible reading practices to do an analysis of the requests for prayer for himself made by Paul. I think the results are very significant. I will just reproduce below what I wrote down that day after this analysis. Ajith Fernando   REFERENCES IN CANONICAL ORDER  I counted requests for prayer from the recipients of his letters in 8 of his 13 letters (I may have missed some). Note: I have counted statements that he prays for his recipients in 10 of his 13 letters. WRESTLING TOGETHER WITH PAUL THROUGH COMPREHENSIVE PRAYER FOR HIM Deliverance from unbelievers in Judea Acceptance by the saints in Jersusalem Paul’s dream of visiting Rome Rom. 15:30-32 30 I appeal to you, brothers, by our Lord Jesus Christ and by the love of the Spirit, to strive together with me in your prayers to God on my behalf, 31  that I may be delivered from the unbelievers in Judea, and that my service for Jerusalem may be acceptable to the saints, 32 so that by God’s will I may come to you with joy and be refreshed in your company.   FOR PAUL AND FOR BLESSINGS ON HIS MINISTRY 2 Cor. 1:11: You also must help us by prayer, so that many will give thanks on our behalf for the blessing granted us through the prayers of many.   FOR PAUL’S EVANGELISTIC EFFECTIVENESS Eph. 6:18-20 18 praying at all times in the Spirit, with all prayer and supplication. To that end keep alert with all perseverance, making supplication for all the saints, 19 and also for me, that words may be given to me in opening my mouth boldly to proclaim the mystery of the gospel, 20 for which I am an ambassador in chains, that I may declare it boldly, as I ought to speak.   PRAYER PUT ALONGSIDE THE HELP OF THE SPIRIT IN CAUSING PAUL’S RELEASE FROM PRISON Phil. 1:19 19 for I know that through your prayers and the help of the Spirit of Jesus Christ this will turn out for my deliverance,   FOR EVANGELISTIC EFFECTIVENESS for open doors for clarity in proclamation Col. 4:2-4 2  Continue steadfastly in prayer, being watchful in it with thanksgiving. 3 At the same time, pray also for us, that God may open to us a door for the word, to declare the mystery of Christ, on account of which I am in prison— 4 that I may make it clear, which is how I ought to speak.   GENERAL REQUEST FOR PRAYER…

Am I Like Job’s Comforters

July 2011   Reading Job for my devotions these days has been very challenging to me. Sadly, God cannot say of me as he said of Job: “Have you considered my servant Job, that there is none like him on the earth, a blameless and upright man, who fears God and turns away from evil” (Job 1:8). Yet this faithful man Job was very unhappy during his sufferings. Though much less faithful than Job, I have known joy in the midst of (relatively minor) pain so that I could be so bold as to write a book entitled The Call to Joy and Pain. Of course, our joy is because of grace—I prefer to describe God’s grace to me as mercy. We are so undeserving, but God has had mercy on us and even given us the wonderful privilege of serving him. This is a great source of joy. We understand this better after the fuller revelation of grace in Jesus–a revelation that Job did not have. When I read the advice given by Job’s friends, I thought that I also sometimes advise people like they advised Job. I tell them what is true, but the way I say it and the timing may be unwise and even unkind. Christians have a strong sense of justice, which is a quality given by God. Righteous Christians sometimes keep experiencing defeat after defeat, and that is extremely humiliating because it suggests that God has forsaken them. Their pain is often expressed in terms of the apparent injustice of their suffering. They ask, “How could God have allowed such injustice to be done to me?” The sense of God-forsakenness in the midst of deep trials is one of the most perplexing experiences a Christian can go through. True, the judgement will reveal that God’s justice is indeed upheld in the end, as the book of Ecclesiastes teaches. The doctrine of judgement is one of the greatest antidotes to bitterness. But to many sufferers judgement seems to be a distant dream. I realised that I needed to be gentler with such people who go through extended periods of gloom. The Christians of an earlier era called such times “the Dark Night of the Soul.” In the Bible, some of God’s servants, like Jeremiah, Elijah, Jonah and Job, went through such experiences. God dealt with them with a gentle firmness which did not condone their attitude but was compassionately understanding of it. Jeremiah was asked to “return”, that is, to repent (Jer. 15:19); but God did not thunder angrily about his God-dishonouring attitude. God miraculously provided the moping and suicidal Elijah with food and let him sleep for hours without giving him much advice (1 Kings 19). This activity of God is akin to what Paul says about the Holy Spirit in Romans 8:26: “Likewise the Spirit helps us in our weakness. For we do not know what to pray for as we ought, but the Spirit himself intercedes for us with groanings too deep for words.” Rather than scolding us for our weaknesses, the Holy Spirit is bearing these weaknesses with us (that is what the word translated “helps” means), and groaning with us. Two verses later Paul affirms that “for those who love God all things work together for good.” We need to balance the teaching of verse 28 with the teaching of verse 26. As I have been writing this, I have been thinking also about those who experience the gloom of depression, which is often caused by physiological rather than spiritual reasons. It would be insensitive to ask them to be happy in the midst of such pain. Actually the joy of the Lord is something deeper than our bad feelings. Therefore, I believe joy could exist in the midst of deep gloom. It is essentially the conviction deep within of knowing that God is with us and for us. Such joy can co-exist with weeping, sorrow and disappointment. I often tell people, “Don’t feel bad about feeling bad.” But some righteous sufferers do not have even the kind of joy I just described. That absence of joy is an anomalous situation. The dictionary defines anomalous as “inconsistent with or deviating from what is usual, normal, or expected.” During such times some suffering faithful people in the Old Testament expressed their pain using lament. The anger and bitterness in some of the words of those laments still shock me. This common practice in OT times, is a means of healing for hurting people that we need to introduce into the Christian lifestyle. We must not rebuke those who lament, which is what Job’s friends did to him. As we minister to people doing through these anomalous situations, may we patiently listen to and practically serve them. May our attitudes and actions mirror the gentle firmness of God as we patiently wait for the right time to explain God’s ways, as God did in the book of Job.